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「日本の家族のためにWi-Fiをもっと簡単、快適に」――バッファローWi-Fi新ブランド「AirStation connect」発表会レポート

バッファローが無線LAN機器の販売を開始してから、来年でちょうど20周年を迎えます。この20年で無線LANは、Wi-Fiという言葉とともにぐっと身近な存在になりました。この度、バッファローはそのWi-Fi製品における家庭への新たなご提案として、新ブランドおよび新製品を発表しました。8月3日に開催した発表会の模様をレポートします。

お客様にもっと簡単に、快適にお使いいただけるWi-Fiを――バッファロー 石丸取締役

発表会の冒頭、バッファローが約20年にわたって取り組んできたWi-Fi製品に対する思いを語る取締役の石丸の挨拶から始まりました。約20年前、当時はまだ業務用のものしかなかった無線LAN機器を初めて家庭用に販売したのが、バッファローとWi-Fiとの長い歩みのスタートです。当時は取り扱う数多くのパソコン周辺機器のひとつに過ぎませんでしたが、それから約20年という長きにわたって製品を販売し続けてこられたのは、製品をお使いいただいているお客様のおかげです。

今ではWi-Fiという言葉も浸透し、日本中の至るところでフリーWi-Fiが利用できるなど、Wi-Fiはとても身近な存在になりました。「20年前に始めた当初はここまで広がるとは夢にも思わなかった」と、石丸は当時を振り返ります。これだけWi-Fiが広がった今、「メーカーとして、もっとお客様に簡単に、快適にお使いいただける製品が必要ではないか。まだまだ見直すべきところ、ご提案できることがあるのではないか」との思いから誕生したのが、今回発表の新ブランドです。

「もっとお客様が簡単に快適に使えるWi-Fiが必要。今日はそのひとつのご提案をしたい」と語った石丸取締役

「家族のライフスタイルに一番のWi-Fi」をテーマに、新ブランド「AirStation connect」誕生――マーケティング 下村課長

新ブランド、および新製品の概要については、ブロードバンドソリューションズ事業部 マーケティング課長の下村がプレゼンテーションしました。まずご紹介したのは、バッファローがこれまで製品開発を行う上で貫いてきた「お客様の困りごとを解決するためのソリューションとして製品を開発する」というポリシーです。例えば1999年、「ケーブルに縛られずに自由にPCを使いたい」というお客様の困りごとに応えて発売したのが、今のAirStationシリーズの前身となる、最初の家庭用無線LANアクセスポイント「AIRCONNECT」でした。以降もニーズの変化をとらえ、2003年には「もっと簡単につなぎたい」との声に応え、ワンタッチで無線LANと接続ができるAOSSを開発。その後も現在に渡るまでお客様の声やライフスタイルの変化に合わせて、様々な製品を開発してきました。

2006年には、テレビでの動画視聴にも耐えられる11n対応のWi-Fiルーターを日本で初めて投入。2010年代に入ってスマートフォンやタブレットが急速に普及し始めると、2013年にはより高速かつ複数台での安定した通信を実現する11acを、やはり日本で初めて投入しました。今では家庭用Wi-Fiはスマートフォンの通信制限を回避する手段として、なくてはならないものになっています。そして今、家の中で始まっている次なる変化が「Wi-Fiにつながる機器がどんどん増えていること」です。

ニーズやライフスタイルの変化にあわせて進化してきたAir Stationシリーズ。シリーズ累計の出荷台数は、おかげさまで4800万台を突破(2018年7月時点、バッファロー調べ)

ロボット掃除機やスマートスピーカーなどのスマート家電やIoT製品が増える一方で、テレビ向けの動画配信サービスも急速に広がっています。これらを利用するためには、家のどこででも快適にWi-Fiが使える環境が必要です。そこで需要が高まっているのが、Wi-Fiエリアを広げる「中継機」。プレゼンテーションでは下村がシンクタンクの調査データをもとに、2015年度と2017年度で中継機の国内市場が販売台数で138%(GfK Japan調べ)と大きく伸びていることをご紹介しました。ただし、中継機を使って家の隅々まで快適につながる環境を築くには、設置場所や通信経路、バンドの選択など、ある程度専門的な知識が必要です。

そこでバッファローでは「つなぐ技術であなたに喜びを」というコーポレートステートメントに基づき、今改めて、「家族のライフスタイルに一番のWi-Fi」を作ろうと考えました。そうして誕生したのが、子供部屋でもキッチンでも寝室でも、家族みんなが簡単かつ快適につながる、理想のWi-Fi環境をお届けする新ブランド「AirStation connect(エアステーション コネクト」です。

「家族みんながより楽しく快適な毎日を送れる、そんなWi-Fi環境をお届けしたい」と下村課長

「AirStation connect」は「メッシュネットワーク」と呼ばれる技術に対応し、特許出願済みのバッファロー独自のメッシュ機能を採用しています。またたくさんの機器を安定してつなげるトライバンドに対応。さらにセットアップはもちろん、その後も様々な操作が簡単にできる専用のconnectアプリを用意しています。

メッシュネットワークとは、親機、中継機がそれぞれ連携し合うことで、その名の通り網目状のネットワークを自動構築してくれるものを指します。バッファローでは加えて、独自のアルゴリズムを用いて複数の通信経路をシミュレートし、最も効率的なネットワークを構築できる機能を採用しています。親機はトライバンドに対応し、指向性のあるハイパワーアンテナや、空いているバンドへと自動的に接続先を誘導する機能で、たくさんの機器がつながっても安定した通信を実現。切り替えることが可能。IPv6の通信サービスにも対応しています。

また専用のconnectアプリには中継機の設置場所をナビゲートしてくれる機能が備わっており、直感的な操作でセットアップできます。さらに、つながっている機器ごとのセキュリティーコントロールもできて、子どものインターネット接続時間を制限したり、有害サイトのブロックができる機能も備え、使いはじめもその後にも便利に活用できます。

販売価格は親機1台、中継機2台がセットのスターターキットが4万7800円、追加可能な中継機単体が1万2000円、親機単体が2万7700円。今秋にはさらに新しい親機のラインナップも追加予定で、暮らしの変化にあわせて拡張可能

リビングに溶け込むスタイリッシュなデザインを採用。発表会場となったカフェスペースのインテリアにも馴染んでいた

いかに簡単にできるかにこだわった専用アプリをデモンストレーション――開発担当 山田課長

プレゼンテーションに続くデモンストレーションでは、「AirStation connect」の開発担当課長である山田が、「いかに簡単に使えるか」にフォーカスした、connectアプリを使った中継機の設定を披露しました。また独自のメッシュ機能による高いパフォーマンスを実感いただくため、実際に3階建て住宅で他社のメッシュネットワーク対応製品と同条件で配置した親機から4K動画を送信し、最も離れた場所のPCで視聴した場合の体感速度の違いも映像でご紹介しました。

直感的な操作で、セットアップも、その後の機器管理もできるconnectアプリ。すべての機能をスマートフォンから簡単に操作できる

connectアプリの機能について山田課長は「年内にアップデートし、ユーザーごとに機器のグループを作ってまとめて管理できる機能も提供予定」であることも説明

他社製メッシュネットワーク製品との比較映像を披露。経路の推定アルゴリズムとハイパワーアンテナにより、プロが設定した中継機と比較してもひけをとらないという

いつの日かWi-Fiが空気のようにライフスタイルに溶け込むことを目指す――ブロードバンドソリューションズ事業部 田村部長

最後にブロードバンドソリューションズ事業部長の田村から、「AirStation connect」の今後の展開についてお伝えしました。今後はより多くの白物家電もWi-Fiにつながるようになっていきますが、これらの機器は単に速度が速ければいいというわけではなく、いつでもより安定して通信できることが大切です。それには安定した通信の実現のため、機器同士の互換性が今後ますます重要になりますが、「バッファローではすでに、白物家電メーカーや住宅メーカーとの実証実験も開始しています」と、田村は説明します。そのひとつの例として、8月20日よりミサワホーム渋谷展示場の「IoTホーム」にて、「AirStation connect」が稼動することもご紹介しました。
新ブランド「AirStation connect」によって、いつの日かWi-Fiが空気のようにライフスタイルに溶け込む――そんな世界を目指していきたいと、バッファローは考えております。

新ブランド「AirStation connect」のラインナップを、今後も拡充していくと田村部長

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